Cultured meat inventor Mark Post: ‘Less pollutants in livestock farming without having to go fully vegetarian’

Vor dem Eingang von Mosa Meat in einem Gewerbegebiet im niederländischen Maastricht genießen die Mitarbeiter ihr gemeinsames Mittagessen, meist junge Akademiker mit Masterabschluss oder PhD. Die Belegschaft besteht aus 65 Mitarbeitern, die anderen 35 Positionen sind in Entwicklung, Einkauf und Personal. „Es ist wie ein richtiges Unternehmen“, scherzt Chief Scientific Officer Post, der 2015 zusammen mit dem Lebensmitteltechnologen Peter Verstrate Mosa Meat gründete. Am 5. Dezember 2013 präsentierten sie in London den ersten Hamburger aus kultiviertem Fleisch: einen Snack im Wert von 250.000 Euro.

International

Abgesehen davon, dass Mosa Meat ein großes Unternehmen ist, ist es auch international, mit 23 Nationalitäten, die im Unternehmen vertreten sind. „Wir haben keine Probleme, Leute zu finden. Jemandem aus Madrid ist es egal, ob Sie in Maastricht, Eindhoven oder Amsterdam ansässig sind. Maastricht ist für mich praktisch, weil ich gerne mit dem Fahrrad zur Arbeit fahre und nicht umziehen möchte. Auch wenn hier an der Universität und auf dem Brightlands Maastricht Health Campus alles begann, verliert die Nähe der Institution mit dem Wachstum des Unternehmens und der Entwicklung eigener Forschungskapazitäten an Bedeutung. Wir haben jetzt zum Beispiel ein eigenes Labor. Dieses Unternehmen könnte überall existieren, aber wir möchten es hier bei Brightlands behalten.“

Um die Welt der Zukunft ein Stück schöner, sauberer und besser zu machen, sind BRIGHT PEOPLE unverzichtbar. In dieser Serie interviewen wir jeden Monat eine führende Persönlichkeit der Brightlands Campuses. Diese geborenen Innovatoren sprechen über ihre Mission und wie sie diese erreichen wollen. Heute die zweite Episode mit Mosa Meat.

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Man könnte meinen, dass die Dringlichkeit der Produktion von Zuchtfleisch jetzt noch größer wäre, nachdem die Europäische Kommission den Grünen Deal auf den Weg gebracht hat. „Dies ist ein globales Problem, nicht nur ein europäisches“, betont Post. „Zukünftig werden die Menschen nicht nur in Europa Fleisch konsumieren, sondern auch in Indien und China. Ich habe diese Dringlichkeit seit 2008 gespürt, viel länger als Frans Timmermans. Die Politik bleibt tendenziell sehr weit hinter dem zurück, was in der Wissenschaft seit langem bekannt ist.“

Sergey Brin

Im September wurde klar, dass auch Schauspieler Leonardo di Caprio als Investor verpflichtet war. Post sorgte für Furore, als es ihm gelang, beim Frühstück im Crown Plaza Hotel in Maastricht den Google-Gründer Sergey Brin als Investor zu gewinnen. Mosa Meat ist derzeit das Unternehmen in Brightlands, das sich das meiste Geld gesichert hat: 75 Millionen Euro.

Öffentliche Investitionen hinken bei solchen ‚radikalen‘ Ideen immer hinterher, weil die Leute Angst haben, ein Risiko einzugehen.“

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Die meisten Investoren, die sich beteiligen, sind private Parteien, von denen es insgesamt rund 25 sind. Post glaubt, dass es hilft, dass es um einen sozialen Wert geht. „Bei solchen ‚radikalen‘ Ideen hinken öffentliche Investitionen immer hinterher, weil die Leute Angst haben, ein Risiko einzugehen.“ Die Summen, die diese kleineren Parteien investieren, belaufen sich weiterhin auf mindestens 500.000 Euro. Mark Post rechnet nicht damit, noch viele weitere Investitionen des öffentlichen Sektors zu erhalten; Für die meisten Kunst hofft er, dass die Regierungen in das öffentliche Bewusstsein für CO2-Emissionen und die Möglichkeiten zu ihrer Reduzierung investieren.

Gute Alternative

Wenn es um öffentliche Unterstützung geht, sagt er, er könne sich nicht beschweren. Selbstverständlich forscht Mosa Meat zu diesen Aspekten. „Ich denke, dass die Menschen auf der ganzen Welt verstehen, dass wir ein Problem haben. Wir können entweder dazu beitragen, den Planeten zu zerstören, indem wir weiterhin Fleisch essen, oder wir können nach einer Alternative suchen, damit wir nicht alle Vegetarier werden müssen. Etwa die Hälfte der Menschen hält kultiviertes Fleisch für eine gute Idee, und dieser Prozentsatz steigt. Was ermutigend ist.“

Mark Post, ebenfalls Professor für Gefäßphysiologie, sagt, dass er ein Mann auf einer Mission ist. Und diese Mission besteht darin, die Umweltauswirkungen der Tierhaltung weltweit zu reduzieren. Er sagt, er stoße auch nicht auf allzu großen Widerstand. „Natürlich gibt es immer Fleischproduzenten, Landwirte und Menschen in der Branche, die untrennbar mit ihren Burgern verbunden sind, aber auf der anderen Seite gibt es auch Fleischproduzenten, die in unsere Idee investieren.“

Die Genehmigung

Und nun zu ihren aktuellen Aktivitäten – wie geht es ihnen heute? Post: „Wir produzieren jetzt einige Kilo im Monat, vor allem, um innerhalb der nächsten sechs Monate einen Zulassungsantrag bei der Europäischen Behörde für Lebensmittelsicherheit (EFSA) stellen zu können. Sie brauchen etwa eineinhalb Jahre, um diesen Prozess abzuschließen.“ Sobald sich das kultivierte Fleisch als sicheres und bekömmliches Lebensmittel etabliert hat, kann die Produktion wirklich beginnen. Es dauert mindestens zwei Jahre, bis Mosa Meat in Restaurants erhältlich ist, dann wird es in Supermärkten verkauft oder Sie können es sogar zu Hause anbauen. Post: „Wir gehen davon aus, es irgendwann zum gleichen Preis wie normales Fleisch anbieten zu können, aber es ist schwer zu sagen, wann das genau sein wird. Es wird jedenfalls nicht so schnell sein.”

Kosten reduzieren

Die Frage ist: geht das nicht schneller? „Wir können darauf Einfluss nehmen, aber es ist immer noch knifflig. Die von uns verwendete Technologie stammt aus der medizinischen Welt und alle Zutaten sind super teuer. Trotzdem enthalten die Zutaten tatsächlich Dinge wie Zucker. Der Zucker, den Sie zu Hause verwenden, ist nicht so teuer wie der Zucker, den Sie in der Pharmaindustrie finden. Das bedeutet auch, dass wir von traditionellen Pfaden abweichen müssen. Wir arbeiten jetzt zum Beispiel mit Viehfutterunternehmen zusammen. Sie stellen auch Zucker her, verfüttern ihn aber an Schweine. Wir prüfen die Beschaffung von Inhaltsstoffen aus diesem Kanal und testen ihn, um zu sehen, ob unsere Zellen es mögen. Ich beschreibe es in einfachen Worten, aber es gibt viel zu gewinnen. Um Ihnen ein weiteres Beispiel zu geben, verwenden wir ein Protein namens FGF. Bis vor kurzem kostete dieses Protein 1.000.000 € pro Gramm. Glücklicherweise verwenden wir nur winzige Mengen davon, aber trotzdem … Das gleiche Protein oder ein vergleichbares Protein wie Insulin kann derzeit für 100 € pro Gramm hergestellt werden, was weit von einer Million entfernt ist. Sie können es sogar für 5 € pro Gramm selbst herstellen, wenn Sie möchten. Mit anderen Worten, gerade diese Branche muss sich ändern. All diese Faktoren müssen wir studieren, deshalb arbeiten hier hunderte von uns.“

Okay, Sie haben also die Investoren, die Zutaten können günstiger beschafft werden, Europa braucht mehr Zeit; gibt es noch andere hindernisse? „Das größte Hindernis ist das Hochskalieren der Zellkultur, von kleinen Mengen bis hin zu großen Tanks. Die Leute neigen dazu, in sehr vereinfachten Begriffen darüber nachzudenken; kannst du es nicht einfach größer machen? Leider funktioniert das nicht. Es braucht viel Forschung. Wir arbeiten jetzt mit 40-Liter-Tanks und werden schließlich auf 10.000-Liter-Tanks skalieren. Wir haben übrigens mit einem 100-Milliliter-Tank angefangen.“

Silicon Valley

Mosa Meat gilt weltweit als Vorreiter bei kultiviertem Fleisch. Auch Israel, die USA und Singapur arbeiten hart an der Entwicklung von kultiviertem Fleisch. „Ich glaube nicht, dass wir quantitativ die Größten bleiben werden“, sagt Post. „Und das ist kein Muss für uns; Schließlich ist die Branche riesig. Ich würde mich riesig freuen, wenn hier eine Fabrik gebaut werden könnte, die ein paar Tausend Menschen oder sogar Zehntausende beschäftigen könnte.“

Sie haben keine Angst, dass die Konkurrenz Sie überwältigt? „Natürlich möchte ich in keiner Weise überholt werden. Ich mag es zu gewinnen; es liegt in meiner natur. Aber wir müssen realistisch sein; wir sind nicht die einzigen, die das tun. Im Silicon Valley ist die Finanzierung dreimal einfacher als hier. Eine Sache, die zu unseren Gunsten funktioniert, ist, dass wir früher angefangen haben und klüger sind.“

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Ein starkes Team

Geboren und aufgewachsen in Amsterdam, machte Post 1982 seinen Abschluss in Medizin an der Universität Utrecht und promovierte in Lungenpharmakologie. Er ging über das Interuniversity Cardiology Institute der Niederlande nach Boston, wo er als Assistant Professor an der Harvard Medical School angestellt wurde. Er verlegte sein Labor nach New Hampshire, bevor er 2002 in die Niederlande zurückkehrte, insbesondere an die Universität Maastricht und die Technische Universität Eindhoven. Zurück in den Niederlanden nahm er an einem Programm zur Herstellung von kultiviertem Fleisch teil und baute diese Bemühungen als Professor für Angiogenese im Tissue Engineering zusammen mit Peter Verstrate, mit dem er Mosa Meat gründete, weiter aus.

Coaching

Irgendwann wird er die Zügel loslassen müssen; denkt er schon darüber nach? „Für mich ist es ganz normal, Leute einzustellen, die besser sind als Sie. Das solltest du auf jeden Fall tun. Es mag sehr logisch klingen, aber viele Leute haben damit zu kämpfen und wollen die Kontrolle behalten. Dies trifft auf mich nicht zu. Wir haben hier etwa sieben Senior Scientists, von denen jeder besser ist als ich. Wie sie sein sollten. Sie können dies leicht tun, indem sie zusammenarbeiten. In drei Jahren soll ich offiziell in Rente gehen; Niemand glaubt, dass ich es wirklich tun werde, aber das ist in Ordnung. Ich könnte morgen auch einen Herzinfarkt bekommen. Deshalb muss ich Leute coachen, um meine Rolle zu übernehmen. Ich glaube ehrlich gesagt nicht, dass dieses Unternehmen einfach zusammenbrechen wird, wenn ich gehe.“

Dieses Unternehmen, und das gehört zu seiner Stärke, wurde als Mittel zum Zweck und nicht als Selbstzweck gegründet.“

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T-Bone-Steak

Post sieht eine glänzende Zukunft für Mosa Meat. „Mein Hintergrund ist ein Wissenschaftler, daher weiß ich selten, wenn überhaupt, etwas genaues. Aber nein, ich sehe das nicht mehr schief gehen. Ich bin nicht eines Tages aufgewacht und habe gedacht: Ich werde jetzt Unternehmer. Dieses Unternehmen, und das gehört zu seiner Stärke, wurde als Mittel zum Zweck und nicht als Selbstzweck gegründet. Ich habe sehr früh gemerkt, dass wenn ich Hamburger machen will, ich das an der Uni nicht machen kann. Als wir 2013 den ersten Hamburger gemacht haben, sagten meine Mitarbeiter, die alle Wissenschaftler sind, ‘das hat Spaß gemacht, aber das werden wir nie wieder machen.’ Da merkt man, dass die Hochschule dafür nicht das richtige Umfeld ist und klar war, dass daraus ein Unternehmen werden muss.“

Mosa Meat konzentriert sich vorerst auf Hamburger, dies wird jedoch definitiv nicht sein einziger Fokus bleiben. „Ich habe Ideen für andere Produkte, wie zum Beispiel ein T-Bone-Steak oder ein Rib-Eye, aber wir konzentrieren uns vorerst auf Burger. Ich denke, ein Hamburger ist schon eine große Leistung. Es gibt eine Firma, die sofort ein Stück Fleisch herstellen möchte. Das erscheint mir wirklich mutig. Der Grund, warum wir das nicht gemacht haben, ist, dass es unglaublich komplex ist, obwohl es machbar ist. Man läuft Gefahr, zu lange zu warten, um so etwas auf den Markt zu bringen.“

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Korium

Als ob Post zwischen der Leitung von Mosa Meat und seiner Arbeit an der Universität nicht genug beschäftigt wäre, gründete er dieses Jahr auch ein weiteres Brightlands-Unternehmen: Qorium. Der Zuschuss ist bereits in der Tasche und er hat angefangen, Personal zu rekrutieren. Lachend sagt er: „Ich arbeite fünf Tage die Woche an Mosa Meat und an den anderen beiden Tagen an Qorium. Es dreht sich tatsächlich um eine ähnliche Idee und Technologie, aber wir werden Leder herstellen. Dies ist eine sehr „schmutzige“ Branche, für die man Kühe braucht, einschließlich aller Konsequenzen, die damit verbunden sind. Wir fangen mit sieben Leuten an, aber ich gehe davon aus, dass es in drei Jahren so groß sein wird wie Mosa Meat. Es gibt weit weniger Organisationen, die dies tun; Mosa Meat hat siebzig Konkurrenten auf der ganzen Welt, Qorium hat nur drei. Es ist auch ein Spin-off der Universität und ein Unternehmen von Brightlands. Wir werden sehen, was passiert, wenn es groß wird.”